I love Hasselt werd geselecteerd door Startit@KBC en is een feel good magazine over, voor én door Hasselaren. Ben jij een blogger of fotograaf? Laten we elkaar dan snel ontmoeten! Contacteer ons via gama@ilovenetwork.city of breng een bezoekje aan www.ilovehasselt.com

De zachte en zoete smaak van I LOVE Network

Dag lieve vrienden. Een paar maanden geleden ontmoette ik Gama. Ik was op zoek naar een innovatieve stageplaats waar ik een aantal communicatietaken zou kunnen verzorgen. Wat ben ik blij dat ik Gama ontmoet heb. Jullie kennen hem ondertussen vast wel: het brein en de emoties achter I LOVE Network, Gama Putra Maydeta. Nu ben ik stagiaire bij I LOVE Network en schrijf ik mijn eerste verhaal voor dit publiek.

Gama, links — by Laura Lambregts
Gama, links — by Laura Lambregts

De buurvrouw die de duiven voederde

Gama verhuisde acht jaar geleden vanuit Indonesië naar België, voor de liefde. Al snel kwam hij hier in een crisis terecht maar die overwon hij met glans. Na elf maanden mocht hij al nieuwkomers in België ontvangen omdat hij naast Engels zo goed Nederlands sprak. “Dat komt omdat ik na drie maanden in België in een persoonlijke crisis terechtkwam”, vertelt Gama, “Mijn geld was op en ik zei tegen de familie waarbij ik toen woonde dat ik alleen nog Nederlands wou praten. Als iemand nog Engels met me probeerde te praten, legde ik gewoon mijn handen op mijn oren.”

Na elf maanden mocht hij al nieuwkomers in België ontvangen ...

Eerst was I love Hasselt slechts een hobby. Het begon met een foto en een kortverhaal over zijn buurvrouw die elke ochtend de duiven voederde. De honderden volgers op zijn website trokken de aandacht van Het Laatste Nieuws, waarna de bal aan het rollen ging. En op een dag vroeg het Radisson Blu Hotel om een samenwerking. “Ik heb onmiddellijk ‘ja’ gezegd en toen werd I love Hasselt in één keer mijn officiële bijberoep. We begonnen samen te werken met Hasseltse handelaars en organiseerden een wedstrijd met zwart-witfoto’s, waarbij mensen gratis producten konden winnen zoals een koffietje. Dat leverde ons duizenden volgers op.” Na een tijdje bleek echter dat het altijd om dezelfde duizenden volgers ging en dat er dus geen groei meer in de zaak zat. “We zouden iets substantiefs moeten gaan leveren, dus stelde ik mezelf de vraag: ‘Wat is nu mijn doel?’” herinnert Gama zich luidop.

We zouden iets substantiefs moeten gaan leveren, dus stelde ik mezelf de vraag: ‘Wat is nu mijn doel?
Website: I love Hasselt
Website: I love Hasselt

Cheerleaders

Gama wilt dat iedereen in een stad trots is op die stad, op haar mooie locaties en haar lokale handelaars. Hij gebruikt een mooie metafoor om duidelijk te maken hoe hij zijn doel wilt bereiken met I LOVE Network. “Wat als we de stad bekijken als een basketbalwedstrijd? Bij een basketbalwedstrijd zijn er cheerleaders die de mensen aansporen. In een stad zijn er veel mooie projecten, producten en diensten, maar de mensen zijn niet altijd enthousiast. Misschien omdat ze niet altijd weten hoe geweldig iets is. Wij proberen de cheerleaders te zijn voor de stad. Wij zijn een city fanclub geworden.”

Wij proberen de cheerleaders te zijn voor de stad. Wij zijn een city fanclub geworden.

I LOVE Network is een bottom-uporganisatie. Ze verzamelen zoveel mogelijk storytellers die op een of andere manier de verhalen over hun stad willen vertellen. Dat brengt uitdagingen met zich mee. “We moeten snel groeien”, vertelt Gama mij, “We kunnen alleen visibiliteit bieden aan onze mensen en aan de lokale ondernemingen. Daar hebben we op zijn beurt veel content voor nodig, terwijl die instroom nog vrij klein is vanuit de community en van onze ambassadeurs. We creëren nochtans talrijke mogelijkheden voor onze ambassadeurs. Bij ons kan je zonder risico je creativiteit uiten omdat wij met een copywriter werken en een uitgebreid en positief publiek hebben.”

Facebookpagina: I love Hasselt
Facebookpagina: I love Hasselt

“Onze storytellers krijgen trouwens ook een mooie beloning en ze komen in contact met onze partners. De uitdaging is dus om zoveel mogelijk mensen en lokale handelaars te overtuigen om mee te doen met onze fanclub. Voor de ondernemers geldt hetzelfde: we zijn fan van hen en willen hun hart winnen en dat doen we al meer dan twee jaar heel graag. We zijn ook politiek neutraal en vertellen gewoon over de mooie dingen van een stad. Wij willen gewoon een geweldig goede samenwerking met deze handelaars en ook met overheden.”

Wij willen gewoon een geweldig goede samenwerking met deze handelaars en ook met overheden.

Bottom-up werken heeft ook zo zijn voordelen. “Voor mij is het grootste voordeel het familiegevoel. Je verbindt mensen met elkaar. Ik leer ook elke dag nieuwe mensen kennen, jong en oud, artiesten en storytellers; dat is ook een voordeel aan mijn werk. Het voelt zelfs niet als werk. Het maakt ons bovendien ook uniek, denk ik, want we zijn geen ‘bedrijf bedrijf’. We proberen een community te bouwen. We proberen de verhalen te vertellen achter mensen en ondernemingen. Zo maakt het ons bijvoorbeeld niet uit hoeveel suiker er in een speculoosje zit, maar wel wat de drive van de winkelier is. Waarom doet hij wat hij doet? Dat delen wij met de stad.”

Instagram: I love Hasselt
Instagram: I love Hasselt

Customer experience

Vorige maand bezocht Gama de opleiding journalistiek aan Hogeschool PXL. “Daar zei iemand tegen mij: ‘Wat jullie doen is geen journalistiek. Het is een utopie.’ Dus vroeg ik mij af: ‘Is dat zo?’ Wij zijn inderdaad geen journalisten. Maar een utopie? Ik heb hier ondertussen mijn hoofdberoep van kunnen maken. Wat wij bieden aan onze klanten (handelaren en de overheden) is eigenlijk customer experience, dat wil zeggen onze mensen schrijven vanuit hun belevingen als klant/burger.”

Wat wij bieden aan onze klanten (handelaren en de overheden) is eigenlijk _customer experience_, dat wil zeggen onze mensen schrijven vanuit hun belevingen als klant/burger.

I LOVE Network wordt dankzij Gama omringd door positiviteit. “Komen er ooit ook negatieve reacties?” vraag ik. Gama antwoordt mij met een gelukzalige glimlach en warmte in zijn stem: “Wij zijn zo zacht en zo zoet. Nee, wij krijgen altijd positieve reacties. Wij zijn eigenlijk wat mensen nodig hebben. Wij zijn vàn mensen. Mensen vragen mij soms waarom ik altijd zo gelukkig ben en ik denk dat gelukkig zijn een skill is. Die skill willen wij delen met anderen zodat wij elkaar kunnen inspireren.”

I love New York

I LOVE Network bestaat nu meer dan twee jaar en kende een snelle uitbreiding. Dit jaar staan de volgende veranderingen al op het programma: I LOVE Network zal een bvba worden en daarnaast is het de bedoeling om van honderd naar vijfhonderd ambassadeurs te groeien. “Wij willen de wereld veroveren, tot aan I love New York. Wij geloven dat de wereld liefde nodig heeft, en we willen mensen verbinden en authentieke zaken en de lokale economie helpen. Dat is toch wel een wereldissue nu. We zitten nu ook al in twintig steden en in zes landen, dus willen wij naar ten minste honderd wereldsteden uitbreiden.”

Kleine en grote steden moeten op verschillende manieren benaderd worden en dat realiseert Gama zich maar al te goed. Hij wil iets doen met startups, een sexy thema de dag van vandaag. “Ik kijk rond in mijn kantoor in StartIt @KBC Brussel, naar mijn collega’s, en zie dat zij geen verbinding hebben met lokale mensen. Veel bedrijven en banken willen startups helpen, maar zij hebben de gewone mensen nodig als endorsers, voor crowdfunding.” De oplossing bleek een talkshow: Brussels has stories, wat zowaar een klein gat in de markt blijkt te zijn vanwege het audiovisuele kenmerk.

Blijven geloven

Op het einde van ons gesprek geeft Gama nog wat tips mee voor (jonge) ondernemers. “Blijven doen en geloven in jezelf. Promotie helpt ook. Ik ben ooit begonnen met vierhonderd gratis verhalen. Ondertussen vragen we vijfhonderd euro per verhaal. Klanten hebben ons ook geholpen met prijszetting en de uitbreiding naar meer steden. Je moet dus echt blijven geloven in jezelf en eerlijk zijn met je klanten. Dat is het geheime ingrediënt: eerlijkheid.” I love Hasselt is ondertussen uitgegroeid tot I love Network.

Het logo van I love Network en Gama — by Laura Lambregts
Het logo van I love Network en Gama — by Laura Lambregts

Ik wens Gama veel succes met zijn onderneming en hoop dat ik de komende weken als stagiaire een substantiële bijdrage kan leveren.

Lieve vrienden. Hebben jullie een vlotte pen en willen jullie die inzetten om het geluk te verspreiden in jullie stad? Kom dan samenwerken met I LOVE Network, een city fanclub waar jullie stem gehoord wordt door ruim 20.000 mensen. Je kan Gama contacteren via zijn e-mailadres gama@ilovenetwork.city of zijn telefoonnummer +32 489 65 79 06.

This article was originally published on @pipsala